過去要認識歷史,我們可以聽、可以看,或者親臨歷史遺跡或建築。但你有沒有想過,原來我們也可以嗅出歷史!

現代歐洲城市的氣味,與數百年前的歐洲肯定是不同的。現代歐洲街道可能散發出咖啡香、麵包香或香煙味,那麼十六世紀的歐洲呢?科技如何使現代人能夠感受到幾百年前同一個城市的氣味呢?

答案就是人工智能。一個名為「Odeuropa」的項目,讓人工智能透過學習,在大量歷史文獻中找出描述不同時間的氣味相關字詞和段落,然後這些資料會總合成資料庫。基本上,現代科技有能力利用化學物合成絕大部份的氣味,只要由科學家根據相關資料合成氣味,就能放在博物館或展覽中讓遊客感受。這樣,除了我們可以用肉眼感受歷史外,現在還能透過嗅覺做到。

這個資料庫不只限於歐洲城市歷代的氣味資料,還會有記錄當時與氣味有關的歷史人物所說過的話或寫過的事,例如花農、排水道工人、染匠、工匠和清掃工人等等。

別以為走在數百年前的歐洲城市街道會如同現在一樣。你可能有機會在博物館裡嗅到討厭的水渠氣味,但也有可能會嗅到很多花香味。

其實,香味和臭味在不同時代會有不同的定義。例如,在肥皂發明及普及至低下階層前,體味是廣為人所接受的。但當家家戶戶都使用肥皂後,體味就被人所厭惡。又例如,肥料的氣味本來是代表鄉郊情懷,也代表著農產物,是被人所尊敬的氣味。但隨著城市化發展,這種氣味也就給人所遺棄和厭惡了。

有了這些資料,史學家就能關聯到歷史事件如何影響世人對氣味的喜好厭惡。其中一個例子是,在黑死病時期,有種花香隨處都可以聞到,廣受人所喜愛,就是因為當時的人認為這種花的香氣能夠殺死黑死病。

作者

八十後男生,生於香港,靠數學為生卻喜愛研讀歷史,在旁人眼中也許有點怪異。從小喜愛研究和感受歷史洪流裡的人和事,認為這個世界正在發生的事情,都能在人類的過去中找到一點端倪。

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